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"Império Romano" das formigas já dominou EUA, Japão e Europa e conta com 1 BILHÃO+ de soldados


Bem recentemente falamos sobre o breve terror nos Estados Unidos com a invasão de vespas assassinas. Mas você sabia que já havia uma espécie invasora que descobrimos neste ano, uma espécie que chega a bilhões de membros e já dominou os EUA, o Japão e a Europa? Não, não humanos, mas formigas argentinas.



 

Antes de mergulharmos em seu vasto mundo, uma rápida introdução sobre formigas, colônias de formigas e supercolônias. Os cientistas observaram há muito tempo que a colônia de formigas é a unidade em torno da qual todas as vidas das formigas são organizadas e geralmente consiste em uma ou mais rainhas poedeiras e numerosas fêmeas estéreis chamadas formigas operárias.

 


O tamanho das colônias pode variar em um grau extraordinário, desde algumas formigas vivendo e cooperando em um galho até supercolônias que podem chegar a milhões. As supercolônias ocorrem quando muitas colônias de formigas em uma grande área se unem. Como a União Europeia, as colônias dentro da supercolônia evitam a agressão entre si, embora, ao contrário da União Europeia, reconheçam algumas diferenças ao evitar o acasalamento. Quão longe a essa supercolônia se estende?

 


Nosso conhecimento sobre supercolônias é bastante novo e está se expandindo rapidamente. Até 2000, a maior supercolônia de formigas conhecida estava no Japão e foi estimada em 306 milhões de formigas operárias e um milhão de formigas rainhas vivendo em mais de 45.000 ninhos interconectados por passagens subterrâneas. Então, em 2000, uma supercolônia muito maior de formigas argentinas (Linepithema humile) foi descoberta no sul da Europa. Após, em 2009, os cientistas estabeleceram que todas essas eram partes de uma megacolônia tão vasta que abrange a Europa, os EUA e o Japão.

 


Esta megacolônia é certamente o maior grupo de insetos interconectados já descoberto e é de fato a única espécie interconectada que rivaliza com os humanos em termos de dominação mundial. Em parte, isso foi possibilitado pelo fato de que as formigas argentinas são bastante diferentes de outras espécies de formigas, já que são uma tribo nômade que sempre viveu em ninhos temporários, em vez de estruturas permanentes geograficamente delimitadas.

 


Os humanos no caminho dessas formigas aprenderam a temê-las, visto que são uma espécie muito agressiva que ataca plantações e animais, inclusive humanos. Porém, há de se perguntar como elas atravessaram o oceano, afinal, formigas não são conhecidas por suas obras navais.

 

A resposta, claro, é que os humanos os transmitiram involuntariamente, de barco ou avião. A primeira formiga argentina encontrada fora de sua nativa América do Sul foi um pequeno ninho pioneiro descoberto em Portugal em 1866. Agora, existem três supercolônias particularmente vastas que formam a megacolônia. Na Europa, uma vasta colônia de formigas argentinas se estende por 5954 quilômetros ao longo do Mediterrâneo, enquanto o contingente dos Estados Unidos se estende por 901 quilômetros da costa da Califórnia. Uma terceira enorme colônia no Japão foi menos definida.

 


Mas o que exatamente significa estar em uma megacolônia? A resposta, como pesquisadores do Japão e da Espanha descobriram há uma década, é que as formigas argentinas que vivem na Europa, Japão e Califórnia compartilham um perfil químico muito semelhante de hidrocarbonetos em suas cutículas. Isso permite que eles se reconheçam e cooperem uns com os outros. Embora as formigas sejam extremamente territoriais, as que vivem dentro das supercolônias são tolerantes umas com as outras, mesmo que vivam a dezenas, centenas ou milhares de quilômetros de distância.

 


Isso é absolutamente verdadeiro para a megacolônia. Os pesquisadores colocaram formigas de espécies idênticas, mas colônias diferentes umas contra as outras, em uma série de combates de gladiadores e descobriram que elas normalmente seriam altamente agressivas umas com as outras. A geografia não importava, as formigas japonesas da costa oeste eram tão propensas a atacar as formigas japonesas da costa leste quanto as da Espanha.

 


No entanto, sempre que formigas das principais colônias europeias, californianas e japonesas entraram em contato, elas agiram como velhas amigas, até esfregando antenas umas nas outras. Essencialmente, eles agiam como se pertencessem à mesma colônia, apesar do fato de terem vivido a vida inteira a milhares de quilômetros de distância e separados por vastos oceanos.

 

Para ser claro, esse comportamento amigável não é simples lealdade às espécies, e as formigas argentinas nem sempre cooperam umas com as outras. Observou-se que as colônias rivais de formigas argentinas se atacam quando não estão filiadas; é apenas dentro das supercolônias que se estabelece um pacto de não agressão. Eles têm a mesma aparência e cheiro um para o outro, e é por isso que eles coexistem alegremente.

 


Na verdade, eles são mais amigáveis ​​uns com os outros do que os humanos e muito mais aceitos uns aos outros. Embora você pudesse pegar uma formiga da megacolônia japonesa e jogá-la na megacolônia americana e descobri-la instantaneamente capaz de se comunicar e cooperar com outras, o mesmo não aconteceria com os humanos, onde as barreiras linguísticas e culturais precisariam ser superadas primeiro.

 

Com a ciência das supercolônias e megacolônias tão nova, podemos esperar que mais postos avançados de formigas argentinas sejam descobertos no futuro. Eles podem não rivalizar com os humanos em termos de nossa extraordinária extensão geográfica, mas em termos de números, muito provavelmente já nos excedem. E, se os humanos continuarem a ajudar nos esforços de invasão por meio de viagens e comércio, essa vantagem geográfica também pode desaparecer. Se a mudança climática continuar a acelerar, podemos muito bem estar olhando para as espécies que assumirão de onde paramos.
 
Fonte: The Wire